Investeren in Afrikaanse ondernemers

De geldkraan gaat langzaam dicht. Ontwikkelingsorganisaties moeten op zoek naar nieuwe manieren om hun werk te financieren. Zwaar weer voor de sector, maar ook een stimulans voor innovatieve projecten. Ben White zette een platform op dat Afrikaanse ondernemers de kans biedt een eigen bedrijfje te beginnen.  Op het platform Venture Capital for Africa (VC4Africa) brengt hij Afrikaanse ondernemers en investeerders bij elkaar. En hij heeft er geen cent subsidie voor nodig.

‘Afrikaanse ondernemers zijn de motor achter de ontwikkeling van het continent’, vindt Ben White. ‘Ze hebben alleen wat hulp nodig bij het realiseren van hun potentieel.’ Op zijn platform VC4Africa wil hij kleine Afrikaanse bedrijfjes in contact brengen met kapitaal, kennis en markten. ‘Zonder die link krijgen ze nooit kans hun idee te realiseren en dat houdt economische groei tegen,’ stelt hij.

Het platform heeft nu al 10.000 leden,  vooral uit Afrika maar ook van daarbuiten. Op de internetsite kunnen de ondernemers berichten plaatsen en worden bijeenkomsten door heel Afrika aangekondigd. Die meetings hebben twee doelen. Aan de ene kant kunnen Afrikaanse ondernemers hun kennis en expertise met elkaar delen en hun bedrijfjes met elkaar verbinden. Aan de andere kant kunnen geldschieters investeren in een onderneming van hun keuze. Vice Versa sprak met Ben White over het nieuwe project.

Waarom richt het platform zich op investeringen?

‘Investeren is wezenlijk anders dan het verstrekken van donaties of leningen, zoals andere organisaties doen. Donaties en leningen worden aangeboden via een tussenpartij, zoals een bank of een NGO. Bij dit platform komen de investeerder en de ondernemer direct met elkaar in contact en daardoor voelt de investeerder zich meer met de onderneming verbonden. De investeerder wordt co-eigenaar en daarmee ook medeverantwoordelijk voor de risico’s.  Een investering is ook gericht op rendement op de lange termijn, terwijl een lening vaak binnen een paar maanden moet worden terugbetaald.’

Waarom heb je een nieuw platform opgericht? Kon je je niet aansluiten bij een bestaande organisatie?

‘Er was geen organisatie die zich exclusief op Afrika richtte, terwijl ik denk dat Afrika het continent is met de meeste potentie. Ondernemerschap in Afrika vraagt daarnaast om een andere aanpak dan het bedrijfsleven in andere delen van de wereld. Ondernemerschap in Afrika is namelijk volledig gebaseerd is op hechte communities.

Bovendien was er geen organisatie die zich richtte op de missing middle, de ruimte tussen het grote geld en de kruimels. Ondernemers zitten met microfinanciering heel snel tegen het plafond, die bedragen zijn vaak te klein om echt iets te kunnen beginnen. Banken zijn daarentegen weer onbereikbaar voor de nieuwe ondernemers omdat de rente voor hen onbetaalbaar is. Het gat daartussen wil dit platform opvullen.’

Het VC4Africa platform richt zich  op ondernemers. Denk je dat de ontwikkelingssamenwerking die kant op moet?

‘Ja, het is belangrijk dat we steeds meer gaan kijken naar de rol van ondernemers in ontwikkeling. Ondernemers zijn de kracht achter de economie. Daar is veel te weinig aandacht voor en ontwikkelingsorganisaties zouden zich daar meer op moeten richten. Het veld van ontwikkelingssamenwerking is op het moment niet kansrijk, maar het is maar net de manier waarop je er tegenaan kijkt. Je kunt het ook zien als een kans om creatief te zijn.’

Raad je starters in de ontwikkelingssector aan om zich ook op ondernemerschap te richten?

‘Het is belangrijk we niet altijd vanuit het perspectief van Nederland kijken, maar juist naar de landen waar hulp nodig is. Wat is de vraag daar? Starters hoeven zich dus niet per se op ondernemerschap te focussen, maar het kan goed dat dat op dit moment wel de meeste potentie heeft.  Het belangrijkste is dat je kijkt naar de duurzaamheid van een nieuw initiatief, pas je idee daarop aan.’